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Posts desde Skepchick: Una muestra de ciencia

La entomología tiene una particular ventaja sobre otras ciencias. A los físicos les gusta jactarse de su gran acelerador, pero necesitan ayuda de grandes programas federales para echarlo a andar.

Los entomólogos saben que el tamaño no lo es todo. Somos expertos en la construcción de nuestro propio equipo, en improvisar piezas para usos peculiares, en innovar con objetos comunes de la casa y, a veces, incluso producimos nuestras propias materias primas para la investigación.

Pues sí, estoy hablando de caca.

7540190394_5c0de5aefb_mEl estiércol es increíblemente rico en nutrientes, y hay una gran cantidad de insectos especializados como comedores de mierda. (El nombre técnico para esto es coprofagia, por cierto. Probablemente deberías considerarlo una mala señal si lo ves en un perfil de citas online.)

Comer caca es un servicio importante que los insectos proporcionan al ecosistema. Sin una fauna plena y activa de comedores de mierda, los nutrientes se quedarían atrapados en pequeños y apestosos montones por todos lados (que después pisaríamos y maldeciríamos).

El reciclaje de nutrientes y las actividades de enriquecimiento del suelo de los insectos son críticos para un ecosistema sano. Incluso ayudan en la dispersión de semillas de esas pequeñas que pasan relativamente sin cambios. Sabes lo que estoy hablando.

Es importante que sepamos qué come caca para que podamos gestionar los ecosistemas para preservar esos animales. Una gran cantidad de entomólogos estudian insectos que son atraídos por las heces. Para continuar con nuestras referencias a la física, tal vez se podría decir que trabajan en el efecto Poppler. O bien, no hacen por hacer.

Ejem. Sigamos.

Puedes leer sobre las aventuras de algunos entomólogos de campo en Perú que estudian escarabajos coprófagos (o peloteros) en un post maravilloso titulado “Peru Scarab Blog: It’s Poo-fectly Normal.” Un breve extracto:

“Uno por uno, discretamente nos excusábamos y nos dirigíamos a nuestros respectivos receptáculos a “hacer cebo”. Los métodos de recolección …. seguramente eran variados, y yo nunca fui tan lejos como para preguntar a alguno de mis colegas exactamente cómo “capturaba” su cebo.

Por mi parte, estaba armada con viejos pares de medias de denier 60 con varios agujeros y escaleras haciéndolas no aptas para su propósito original, pero que hacen estupendos receptáculos de ‘cebo’, al ser porosas, son muy efectivas en dejar pasar el atractivo olor para atraer a los incautos escarabajos hasta su fin científico.

Como se puede imaginar, la acumulación de caca para cebo no es una ocupación particularmente social. Me complace informar que ninguno de nosotros fue tan antisocial como para guardarlo en nuestras habitaciones o incluso en el baño compartido, pero en una ocasión tratamos de mantenerlo en la nevera … junto con una coca (para energía), agua (para hidratación) y ron (no requiere explicación), ah, y algunos insectos excesivamente nerviosos que necesitaban calmarse un poco antes de una sesión de fotos. Pero pronto nos dimos cuenta de que eso era, de hecho, antisocial, así que tuvimos que mantener nuestro cebo fuera de la puerta en ollas selladas en bolsas zip-lock “.

Lee su post para tener más detalles sobre un misterioso (e hilarante) robo de caca.

En la agricultura se producen cantidades masivas de caca. Una sola vaca puede soltar 20 boñigas al día. Una manada de 2.500 vacas puede producir unos 6,7 millones de kilos de estiércol por año. Tiene que ir a alguna parte, y el mejor lugar para él es volver al suelo.

Un reciente artículo estudió las preferencias de los escarabajos coprófagos- ¿los escarabajos prefieren ciertos excrementos sobre otros? Esto es importante saberlo, porque a medida que especies más exóticas se introducen en EE.UU., sería un problema si los escarabajos peloteros decidieran que ya no les gustan las magdalenas que las vacas dejan en el prado. Los investigadores compararon lo atractivo que era para los escarabajos peloteros el estiércol de omnívoros, herbívoros y carnívoros, y, también vieron diferencias entre especies.

5513129498_e8f49f54cb_nUn amable zoológico proporcionó a los investigadores descargas de cebra, tigre, chimpancé, y antílope para los exigentes paladares de los escarabajos de Nebraska. También usaron estiércol de una especie adicional de homínidos en sus experimentos: Homo sapiens. La fuente del excremento humano permanece envuelta en el misterio.

Sospecho que en la gran tradición de “usar materiales locales” los autores pudieron haber contribuido ellos mismos al proyecto. Conozco a uno de los autores del proyecto, pero realmente no se me ocurrió una manera diplomática de enviarle un email (después de un silencio de casi un año) y preguntarle si estaba cagando en un cubo. De todos modos, creo que no quiero saber eso sobre él, así que pasemos a los resultados de la investigación.

El bisonte es una especie nativa de América del Norte con la que los escarabajos coevolucionaron, por lo que esperaba que la familiaridad haría que las galletas de bisonte fueran el alimento preferido. Estaba equivocada. ¡El estiércol de bisonte nativo fue, en realidad, el menos preferido de todas las especies estudiadas!

El estiércol de omnívoro y el estiércol de carnívoro fue muy preferido, posiblemente debido a que sus heces proporcionan una dieta rica en nitrógeno y fósforo. Los herbívoros pueden producir heces pobres en nutrientes, con una gran cantidad de materia vegetal no digerido, lo que la hace una comida un poco más difícil para vivir. Y así fue como se descubrió que los mojones de chimpancés y de humanos son los tipos de mojones más atractivos para los comedores de mierda del medio oeste americano.

Ahora eres el número uno en información sobre el número dos.

Fuentes:

Nichols, E., Spector, S., Louzada, J., Larsen, T., Amezquita, S. & Favila, M.E. (2008). Ecological functions and ecosystem services provided by Scarabaeinae dung beetles, Biological Conservation, 141 (6) 1474. DOI: 10.1016/j.biocon.2008.04.011

Whipple, S.D. & Hoback, W.W. (2012). A Comparison of Dung Beetle (Coleoptera: Scarabaeidae) Attraction to Native and Exotic Mammal Dung, Environmental Entomology, 41 (2) 244. DOI: 10.1603/EN11285

Una guía real de identificación de boñigas americanas.

¡Gracias a Arno & Louise por la foto de escarabajo pelotudo!

SOBRE LA AUTORA
Bug_girl tiene un doctorado en entomología, y es una típica académica que vive en Connecticut. Está obsesionada con los insectos, pero aparte de eso, es perfectamente normal. ¡En serio! Si quieres leer más sobre bichos, visita su blog Bug Blog.

Puedes encontrar el post original en inglés AQUÍ
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Posts desde Skepchick es una nueva sección en la que semanalmente traeremos traducido un interesante artículo publicado originalmente en alguno de los blogs de la Red Skepchick: Mad Art Lab, Teen Skepchick, Queereka, Skepchick.se, Skepchick.no, School of Doubt y, por supuesto, Skepchick.

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Daniela

Daniela

Born and raised in Mexico City, Daniela has finally decided to abdicate her post as an armchair skeptic and start doing some skeptical activism. She is currently living in Spain after having lived in the US, Brazil and Italy. You can also find her blogging in Spanish at esceptica.org.

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