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Bios: Maria Gaetana Agnesi

“Mujer ilustre, sabia, que honra a su país”

Verso de la opera Il medico olandese de Carlo Goldoni dedicado a Maria Gaetana Agnesi.

 

 

Maria Gaetana Agnesi nació en Milán en 1718, en el seno de una familia acomodada. Su padre, Pietro, era un rico comerciante de seda y, aunque algunas fuentes dicen que era matemático y profesor en la universidad de Bolonia, parece que no era así. Ansioso por entrar en la nobleza, Pietro contrae matrimonio con Anna Fortunata Brivio, perteneciente a una noble familia milanesa, y usa gran parte de su fortuna en el mecenazgo de las ciencias y las artes. Como parte de su estrategia de escalada social, convierte su casa en un punto reunión de intelectuales italianos y extranjeros e invierte en contratar a los mejores tutores para sus hijos.

Es así que Maria Gaetana y su hermana Maria Teresa, desde muy pequeñas, reciben clases de idiomas, filosofía y ciencia, la primera, y canto y clavicordio la segunda. Ambas eran niñas prodigio. A los 5 años Maria Gaetana ya hablaba francés, y a los 11 hablaba fluidamente latín, griego, alemán, español y hebreo. A su padre le gustaba mostrar el talento de sus hijas, por lo que invitaba a intelectuales y nobles al salón de su casa a oír las disertaciones filosóficas de Maria Gaetana y las composiciones musicales de Maria Teresa en el intermedio. Con tan solo 9 años, Maria Gaetana recitó y posteriormente publicó una disertación de más de una hora en latín defendiendo el derecho de las mujeres a acceder a la educación superior.

200px-Maria_Gaetana_Agnesi_(1836)Los ilustres asistentes al salón de los Agnesi eran invitados a hacer cualquier pregunta sobre ciencia o filosofía en el idioma de su elección, a lo cual María Gaetana respondía en el mismo idioma. Ella era una chica tímida y no disfrutaba con estas exhibiciones. Creía que por cada persona que disfrutaba con sus disertaciones sobre un tema en particular, veinte se aburrían.

En 1738, con tan solo 20 años, publica Propositiones philosopicae, una recopilación de 191 ensayos sobre filosofía y ciencias naturales basados en las disertaciones que presentaba en el salón de su casa. Este libro aumentó enormemente su fama y las visitas ilustres de toda Europa al salón de los Agnesi, sin embargo, en esta misma época, Maria Gaetana se interesa cada vez más por la religión e intenta convencer a su padre de dejarla entrar a un convento. Pietro Agnesi niega este deseo a su hija, pero consciente que se retire de la vida pública para dedicarse al estudio de la religión y la matemática. Al año siguiente, con la muerte de su madre, se convierte en la encargada de la educación de sus 20 hermanos menores (su padre se casó 2 veces más).

En 1735 había escrito un comentario crítico del manual de cálculo diferencial de Guillaume de L’Hôpital que, aunque no fue publicado, fue ampliamente reconocido entre sus conocidos. Pero no fue hasta 1740, cuando conoce al monje Ramiro Rampinelli, profesor de matemática en Padua, que entra en contacto con los trabajos de los matemáticos italianos estudiosos del cálculo infinitesimal, en particular, Jacopo Riccati. Maria Gaetana ocupa los siguientes 10 años a escribir el libro didáctico y divulgativo de cálculo diferencial e integral, Instituzioni Analitiche ad uso della gioventù italiana. Con el aprendizaje de sus hermanos en mente, escribe los dos tomos de este libro en italiano y no en el acostumbrado latín. Instituzioni trata, con lenguaje claro y sencillo, sobre álgebra, geometría analítica en su primer tomo y sobre cálculo diferencial e integral en el segundo. Nadie había publicado antes un libro de cálculo que armonizara los trabajos tanto de Newton como de Liebnitz.

200px-Il_frontispizio_delle_Instituzioni_analitiche_dell'_AgnesiMaria Gaetana dedicó el libro a la emperatriz María Teresa de Austria, bajo cuyo reinado estaba Milán, de la siguiente manera: “Si en algún momento puede excusarse la temeridad de una mujer, que se atreve a aspirar a las sublimidades de una ciencia que no conoce límites, ni siquiera los de la infinitud misma, ciertamente debería ser en este período, en el que reina una mujer, … En esta época … toda mujer debería esforzarse, y empeñarse en promover la gloria de su sexo”.

El libro tuvo una acogida tremenda. La Academia de las Ciencias de París alaba su claridad y precisión, y la considera la obra más completa y la mejor escrita en su género. El papa Benedicto XIV, aficionado a las matemáticas, le otorga una medalla de oro y una corona de piedras preciosas y, le ofrece la cátedra de matemáticas superiores de la Universidad de Bolonia, puesto que no está claro si alguna vez aceptó u ocupó. Fue nombrada miembro de la Academia de Ciencias de Bolonia, aunque se le negó el acceso a la Academia Francesa por su género.

Instituzioni fue traducido a varios idiomas, pero es la traducción inglesa la que tiene particular interés histórico. La versión inglesa corrió a cargo del profesor de Cambridge, John Colson, quien decide aprender italiano a edad avanzada para realizar la traducción de esta obra para que los jóvenes ingleses se pudieran beneficiar de ella. La falta de dominio del idioma hace que Colson confunda la palabra “versiera”, que se utilizaba en términos navales para nombrar un cabo usado para orientar una vela y que Agnesi usa para describir una curva, con la palabra “avversiera”, que se usaba para decir diablesa o esposa del diablo. Así es como llega a nuestros días “la bruja de Agnesi”, por la mala traducción de Colson a “the witch of Agnesi”.

Es curioso que la “bruja de Agnesi” sea por lo que Maria Gaetana se más conocida y no por alguna de sus aportaciones originales. Esta curva ya había sido descrita previamente por Fermat en 1703 y por Luigi Grandi en 1718. De hecho, fue Grandi quien utilizó el término “versiera” para describirla. La “bruja de Agnesi” puede definirse de la siguiente manera:

360px-Versiera006.svgA partir de una circunferencia, y un punto cualquiera O de la circunferencia, siendo T el punto diametralmente opuesto a O. Para cualquier otro punto A de la circunferencia, la prolongación de la línea secante OA corta a la perpendicular a OT que pasa por T en B. La línea paralela a OT que pasa por B, y la línea perpendicular a OT que pasa por A se cortan en P. Tomando como variable el punto A se define que la curva de los puntos P es el de bruja. La asíntota de esta curva es la línea tangente a la circunferencia que pasa por el punto O.

 

O, como a mí me queda más claro:

https://www.youtube.com/watch?v=pgUAl6bTj8k

A la muerte de su padre en 1752, Maria Gaetana deja definitivamente las matemáticas para dedicarse por completo a obras caritativas. Establece un hospicio para mujeres en su casa, el cual tiene que dejar a petición de sus hermanos, quienes querían su parte de la herencia. En 1771, el arzobispo de Milán le pide que se encargue de la dirección del hospicio de Trivulzio, institución todavía en existencia, donde también fue consejera en materia teológica del mismo arzobispo. Maria Gaetana Agnesi pasó el resto de su vida en el hospicio Trivulzio, donde murió a los 81 años en la pobreza, habiendo utilizado toda su fortuna en ayudar a los pobres.

 

Fuentes:

Scienza a due voci – Le donne nella scienza italiana dal Settecento al Novecento

DivulgaMat – Centro virtual de divulgación de las matemáticas- Real Sociedad Matemática Española

Department of Mathematics, Statistics, and Physics, Wichita State University

Womenshistory.about.com

Gaussianos –Maria Gaetana Agnesi, algo más que su (mal llamada) bruja

Wikipedia- Maria Gaetana Agnesi

School of Mathemiatics and Statistics – University of St Andrews

 

Imagenes: Wikipedia

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Daniela

Daniela

Born and raised in Mexico City, Daniela has finally decided to abdicate her post as an armchair skeptic and start doing some skeptical activism. She is currently living in Spain after having lived in the US, Brazil and Italy. You can also find her blogging in Spanish at esceptica.org.

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