Biografías

Bio: Maria Sibylla Merian

Pintando “bestias del diablo” Maria Sibylla Merian ayudó a sentar las bases de la entomología moderna.

Maria Sibylla Merian nació en Frankfurt en 1647. Su padre, grabador y editor suizo, murió cuando Maria tenía apenas 3 años. Al poco tiempo, su madre, Johanna Sibylla Heim, se casó con el pintor de bodegones flamenco Jacob Marrel. Marrel la animó a dibujar, y le enseño a pintar y a grabar. Mientras su padrastro pasaba largas temporadas en Holanda, ella practicaba con su alumno, Abraham Mignon. A los 13 años hizo sus primeros dibujos de plantas e insectos que ella capturó y, partiendo de los gusanos de la seda, se interesó en buscar otras orugas para observar su transformación.Metamorphosis_of_a_Butterfly_Merrian_1705

En 1665, a los 18 años, Maria se casó con un alumno de su padrastro, Johan Andreas Graff. La pareja se mudó a Nuremberg, ciudad natal de Graff, y tuvieron dos hijas, Johanna Helena y Dorothea Maria.

Merian era una mujer independiente e hizo florecer su propio negocio vendiendo sedas y satines con sus diseños florares. También dio clases de pintura a las hijas solteras de familias acomodadas, lo que le dio acceso a los mejores jardines de la ciudad. Pintaba con acuarela y guache, ya que el sistema gremial no permitía a las mujeres pintar con óleos.

En 1675 publicó su primer libro Nuevo libro de flores y en 1679 publicó La oruga, maravillosa transformación y extraña alimentación floral, en el que presenta 50 láminas capturando el ciclo completo de orugas, de huevo a mariposa. En aquella época, los insectos no eran considerados de gran interés científico en aquella época, donde persistía la creencia de que eran “bestias del diablo” que se generaban espontáneamente del lodo de la putrefacción. Algunos expertos conocían la metamorfosis de las orugas, pero éste no era un proceso ampliamente conocido. Merian no solo describió y pintó este proceso, sino que encontró que cada tipo de oruga dependía de un reducido número de plantas para su alimentación.

A la muerte de su padrastro en 1681, volvió a Frankfurt a vivir con su madre. A los pocos años, se divorció formalmente de Graff, debido a, según reportes de la época, sus “vergonzosos vicios”.

Spondia_purpurea_MerianMaria Sibylla y su familia se mudaron a Frisia, Holanda, a una comunidad de Pietismo, un movimiento luterano puritano. Entre los pietistas hizo importantes contactos, entre ellos, el gobernador de Surinam, y pudo observar los especímenes que los pietistas traían de vuelta de sus plantaciones en la colonia sudamericana. En los 10 años que vivió con los pietistas también aprovechó para estudiar latín y afinar sus estudios científicos.

Tras la muerte de su madre en 1690, Merian y sus hijas se mudaron a Ámsterdam. Su fama como ilustradora y naturalista le permitió acceso a las mejores colecciones de insectos de la ciudad, sin embargo, ella se lamentaba de no poder observar su origen, su reproducción y sus transformaciones. Esto la llevó a emprender, con 52 años, “un gran viaje soñado desde hace tiempo e ir a Surinam”.

La ciudad de Ámsterdam autorizó la expedición científica de Merian y su hija menor a Surinam, en la que pasaría 5 años estudiando y dibujando nuevas especies de insectos. Para pagar sus gastos, vendió 255 de sus pinturas y vendió el libro resultante de su expedición por suscripción. Según algunas fuentes, Merian fue las pocas personas y posiblemente la única mujer en realizar una expedición con fines únicamente científicos de su época. Durante el viaje, Merian observó y pintó la flora y fauna local, además de documentar su hábitat y los nombres y usos nativos. También creó las primeras clasificaciones de mariposas. Criticó las condiciones de vida y el trato que se daba a los indígenas nativos y a los esclavos traídos de África. Los colonizadores se burlaban de ella por interesarse por algo más que el azúcar. Sobre la utilidad de una planta usada como abortivo escribió: “para que sus hijos no se conviertan en esclavos como ellos”.

La malaria obligó a Marian a volver a Europa tras únicamente dos años en Surinam. Vendió especímenes de insectos, iguanas, serpientes y otros animales que trajo consigo conservados en brandy. Cuatro años después de su regreso, publicó su más importante: Metamorfosis de los insectos de Surinam.

GuavenzweigMaria Sibylla Merian describió el ciclo de vida de 186 especies de insectos a lo largo de su vida, y sus investigaciones ayudaron en gran medida al avance de la entomología como ciencia. Sus tres libros fueron bien recibidos por la alta sociedad, pero fueron ignorados por algunos en la comunidad científica ya que estaban escritos en alemán, no en el latín utilizado por la ciencia. Una de sus ilustraciones, la cual mostraba a una tarántula comiendo un pájaro fue objeto de burla. Solo 100 años más tarde, cuando un naturalista inglés observó este fenómeno, la comunidad científica aceptó que esa tarántula existe.

Merian sufrió un infarto en 1715 y, aunque continuó trabajando, su producción se vio afectada por su enfermedad y murió en la pobreza dos años más tarde. Su hija Dorothea publicó póstumamente el libro de su madre Erucarum Ortus Alimentum et Paradoxa Metamorphosis

En los últimos 25 años ha habido un redescubrimiento de Maria Sibylla Merian. Seis plantas, nueve mariposas y dos escarabajos llevan su nombre. Antes de la introducción del Euro, los billetes de 500 marcos llevaban su imagen y, en 2005, Alemania dio su nombre a una embarcación de investigación.

Fuentes:
http://www.epigenesys.eu/en/science-and-you/women-in-science/655-maria-sibylla-merian
https://en.wikipedia.org/wiki/Maria_Sibylla_Merian
http://mujeresquehacenlahistoria.blogspot.com.es/2010/08/siglo-xvii-maria-sibylla-merian.html
http://www.lavozdegalicia.es/noticia/informacion/2013/04/01/maria-sibylla-merian-pionera-entomologia-moderna/00031364839887527986478.htm
http://www.encyclopedia.com/topic/Maria_Sibylla_Merian.aspx
https://es.wikipedia.org/wiki/Maria_Sibylla_Merian

Todas las imagenes de Wikipedia.

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Daniela

Daniela

Born and raised in Mexico City, Daniela has finally decided to abdicate her post as an armchair skeptic and start doing some skeptical activism. She is currently living in Spain after having lived in the US, Brazil and Italy. You can also find her blogging in Spanish at esceptica.org.

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